Les principales îles du Japon, Honshu, Kyushu et Hokkaido, sont desservies par un réseau de lignes de trains à grande vitesse qui relient Tokyo à la plupart des grandes villes du pays. Les trains à grande vitesse japonais (TGV) sont appelés shinkansen (新幹線) et sont exploités par la Japan Railways (JR).

Pouvant atteindre 320 km/h, le shinkansen est réputé pour sa ponctualité (la plupart des trains partent à l’heure à la seconde près), son confort (voitures relativement silencieuses avec des sièges spacieux et toujours tournés vers l’avant), sa sécurité (aucun accident mortel dans son histoire) et son efficacité. Grâce au Japan Rail Pass, le shinkansen peut également être un moyen de transport très économique.

Réseau du Shinkansen

Le réseau du shinkansen est constitué de plusieurs lignes, parmi lesquelles le Tokaido Shinkansen (Tokyo – Nagoya – Kyoto – Osaka) est la plus ancienne et la plus populaire. Toutes les lignes de shinkansen (à l’exception de l’Akita et du Yamagata Shinkansen) circulent sur des voies exclusivement construites pour et utilisées par les trains de shinkansen. La plupart des lignes sont desservies par plusieurs catégories de trains, allant de la catégorie la plus rapide qui ne s’arrête qu’aux grandes gares à la catégorie la plus lente qui s’arrête à toutes les gares du trajet.

Sièges et classes

Classes de sièges

La plupart des trains shinkansen au Japon offrent des sièges dans deux classes, que l’on trouve généralement dans des voitures séparées :
Ordinaire
Comme le nom l’indique, les sièges ordinaires sont les sièges que l’on trouve dans tous les trains du Shinkansen. Bien que la taille et l’espace pour les pieds des sièges ordinaires varient d’une rame à l’autre, les sièges ordinaires du shinkansen sont généralement confortables et offrent un espace généreux pour les pieds. Ils sont généralement disposés en rangées de 3+2 sièges.
Voiture verte
Comparables à la classe affaires dans les avions, les voitures vertes offrent des sièges plus grands et plus confortables que les sièges ordinaires et offrent plus d’espace pour les pieds. Les sièges sont disposés en rangées de 2+2 sièges. Les voitures vertes ont tendance à être moins fréquentées que les voitures ordinaires.

En outre, la Gran Class est disponible sur les nouvelles rames de train le long du Tohoku Shinkansen, du Hokuriku Shinkansen, du Joetsu Shinkansen et du Hokkaido Shinkansen. Comparable à la première classe dans les avions, la Gran Class offre des sièges encore plus spacieux et confortables que les sièges de la voiture verte (en rangées de 2+1 sièges) et des équipements et services supplémentaires.

Voitures réservées ou non réservées

La plupart des trains shinkansen offrent à la fois des sièges non réservés (自由席, jiyūseki) et des sièges réservés (指定席, shiteiseki) dans des voitures séparées. Seuls les trains Hayabusa, Hayate et Komachi sur le Tohoku Shinkansen et le Hokkaido Shinkansen et les trains Kagayaki sur le Hokuriku Shinkansen sont entièrement réservés et ne comportent pas de sièges non réservés. Toutes les places dans les voitures vertes sont réservées. Des panneaux bilingues indiquent si un wagon Shinkansen comporte des sièges réservés ou non réservés.

Pour utiliser une place dans une voiture réservée, il faut réserver à l’avance (voir ci-dessous comment réserver une place). Des frais de quelques centaines de yens s’appliquent pour la réservation des places. Les titulaires d’un Japan Rail Pass peuvent réserver des places gratuitement.

Réservation de sièges

La réservation des places vous permet de vous assurer une place et de voyager en toute tranquillité. Elle peut être effectuée pour tous les trains shinkansen, mais n’est pas obligatoire dans les trains qui comportent également des sièges non réservés. Seuls les trains Hayabusa, Hayate et Komachi le long du Tohoku Shinkansen et du Hokkaido Shinkansen, et les trains Kagayaki le long du Hokuriku Shinkansen nécessitent une réservation de siège.

Les réservations de places peuvent être effectuées à partir d’un mois avant la date du voyage (à partir de 10h00) jusqu’à peu avant l’heure de départ. Elles peuvent être effectuées aux guichets, aux distributeurs de billets ou en ligne.
La réservation de places est-elle recommandée ?

Dans de nombreux trains, les places réservées ne sont pas épuisées, mais dans certains cas, elles le sont. Les jours de grande affluence (par exemple, les jours de pointe pendant la Semaine d’or, l’Obon et les vacances du Nouvel An), les trains peuvent être réservés plusieurs jours à l’avance, mais la plupart des autres jours, les trains sont rarement réservés plus de quelques heures à l’avance, voire pas du tout.

Pour avoir l’esprit tranquille, il est toujours recommandé de réserver les places, surtout lorsque l’on voyage en groupe et que l’on préfère s’asseoir ensemble. Dans quelques trains shinkansen le long du Tohoku Shinkansen, du Hokkaido Shinkansen et du Hokuriku Shinkansen, la réservation des places est obligatoire.

Billets Shinkansen

Les billets en papier ordinaires pour le shinkansen peuvent être achetés aux guichets, aux distributeurs de billets ou en ligne. Les cartes IC peuvent également être utilisées sur certaines lignes de shinkansen. Enfin, il existe plusieurs cartes de train et d’autres types de billets à tarif réduit qui peuvent être utilisés sur le shinkansen.

Frais qui composent un billet de shinkansen

Un billet de shinkansen est composé des frais suivants :

Tarif de base
Le tarif pour aller de A à B. Augmente progressivement en fonction de la distance parcourue. Émis comme billet de base (乗車券, jōshaken).
Supplément Shinkansen (alias tarif express limité)
Le supplément pour l’utilisation d’un train shinkansen (par opposition à un train local). Le tarif augmente progressivement en fonction de la distance parcourue. Le supplément express est émis sous la forme d’un billet à tarif express limité (特急券, tokkyūken).
Frais de réservation de siège
320, 520 ou 720 yens selon qu’il s’agit respectivement de la basse saison, de la saison régulière ou de la haute saison. Un supplément (100-620 yens selon la distance parcourue) s’applique pour l’utilisation des sièges réservés dans les trains de Nozomi, Mizuho, Hayabusa et Komachi. Les frais de réservation de siège sont généralement combinés avec le supplément express pour former un billet unique.
Taxe de voiture verte (si vous utilisez une voiture verte)
Le supplément pour l’utilisation de la voiture verte. Il augmente progressivement en fonction de la distance parcourue. Il est généralement combiné avec le supplément express en un seul billet.

Les passagers du Shinkansen reçoivent généralement deux billets : un billet au tarif de base et un billet supplémentaire. Dans certains cas, les deux billets sont combinés en un seul, tandis que plus de deux billets peuvent être émis si plusieurs trains sont concernés (un billet au tarif de base et un billet supplémentaire pour chaque train).

Acheter un billet au guichet

Les billets pour le Shinkansen peuvent être achetés à n’importe quel guichet situé dans toutes les grandes et nombreuses petites gares JR du pays. Les cartes de crédit sont acceptées dans la plupart des guichets. Pour acheter un billet, les informations suivantes sont nécessaires :

Nombre de voyageurs
Date du voyage
Station de départ
Station de destination
Voiture ordinaire ou verte
Siège réservé ou non réservé

Pour la réservation d’une place, les informations complémentaires suivantes sont nécessaires :

Nom du train (par exemple Hikari) et numéro du train ou heure de départ

Si vous ne parlez pas japonais, il est recommandé d’écrire les données sur un morceau de papier et de le présenter au vendeur afin de faciliter le processus d’achat. Les vendeurs connaissent généralement le vocabulaire anglais nécessaire pour l’achat de billets de train et la réservation de places, mais beaucoup d’entre eux ont des compétences limitées en matière de conversation en anglais.

Des distributeurs de billets sélectionnés peuvent être utilisés pour acheter des billets de shinkansen. La plupart d’entre eux proposent des menus en anglais. Certains distributeurs ne vendent que des places non réservées, tandis que d’autres peuvent également être utilisés pour réserver des places. Bien que les distributeurs de billets puissent être très utiles si vous savez comment les utiliser, le processus d’achat de billets de shinkansen n’est pas toujours simple et certains distributeurs n’acceptent pas les cartes de crédit émises en dehors du Japon.

Acheter un billet en ligne

Bien que de tels sites existent en japonais, il n’existe actuellement aucun site Internet en français permettant d’acheter des billets pour le shinkansen dans tout le pays. Il existe au contraire plusieurs systèmes qui ne couvrent chacun que certaines lignes. Notez que ces systèmes (sauf celui du Tokaido/Sanyo Shinkansen) n’émettent pas de billets électroniques. Les billets réels doivent être retirés des distributeurs de billets avant de monter dans le train. En outre, les billets ne peuvent être retirés que dans la région couverte par chaque système.

Système de réservation JR East
Le site de réservation de JR East couvre les shinkansen de Tohoku, Akita, Yamagata, Hokkaido, Joetsu et Hokuriku, ainsi que certains trains express limités dans l’est du Japon. Il peut également être utilisé par les détenteurs de laissez-passer ferroviaires régionaux de JR East pour réserver des places. Les billets doivent être retirés dans l’est du Japon.

Service de réservation en ligne du Tokaido Sanyo Shinkansen (smart EX)
Le service de réservation en ligne Tokaido Sanyo Shinkansen de JR Central couvre les Tokaido et Sanyo Shinkansen les plus populaires (qui sera étendu au Kyushu Shinkansen au printemps 2021). Les utilisateurs peuvent soit retirer les billets réservés à un distributeur de billets, soit utiliser une carte IC enregistrée dans le système pour voyager dans le shinkansen. Le retrait des billets est limité aux stations situées le long du Tokaido/Sanyo Shinkansen et au centre du Japon. Dans un nombre limité de pays, ce service est également disponible sous la forme d’une application pour smartphone, appelée smart EX.

Système de réservation JR West
Le site de réservation de JR West couvre les shinkansen de Tokaido, Sanyo, Kyushu, Hokuriku et Joetsu, ainsi que le Shinkansen de Tohoku jusqu’à Nasu-Shiobara et les trains express limités dans l’ouest du Japon. Il peut également être utilisé par les détenteurs de certains laissez-passer ferroviaires régionaux pour l’ouest du Japon afin de réserver des places. Les billets doivent être retirés dans l’ouest du Japon (y compris à Kyushu).

Système de réservation JR Kyushu
Le site de réservation de JR Kyushu couvre les shinkansen de Kyushu, Sanyo et Tokaido, ainsi que des trains express limités dans l’ouest du Japon. Un site web distinct permet aux détenteurs de la Kyushu Rail Pass de réserver des places. Les billets doivent être retirés à Kyushu.

Cartes IC

Les cartes à puce peuvent être utilisées sur certaines lignes de shinkansen et nécessitent une certaine configuration avant utilisation. Il existe actuellement trois systèmes différents :

Service de réservation en ligne Tokaido Sanyo Shinkansen (smart EX)
Le service de réservation en ligne du Tokaido Sanyo Shinkansen mentionné ci-dessus permet aux utilisateurs d’enregistrer une carte IC, telle que Suica ou Icoca, dans le système et d’utiliser ensuite cette carte IC pour voyager sur le Tokaido/Sanyo Shinkansen. Les tarifs sont facturés sur une carte de crédit enregistrée plutôt que soustraits du solde de la carte IC.

Touch de Go – pour les trains shinkansen autour de Tokyo
Les cartes IC ordinaires, notamment Suica, Pasmo et Icoca, peuvent être utilisées sur les sièges non réservés des trains shinkansen entre Tokyo et jusqu’à Nasu-Shiobara sur le Tohoku Shinkansen, Jomo Kogen sur le Joetsu Shinkansen et Annaka Haruna sur le Hokuriku Shinkansen (la zone couverte sera étendue à l’ensemble du réseau JR Est à partir du printemps 2021). Avant de pouvoir utiliser une carte IC à bord de ces trains shinkansen, la carte doit être enregistrée à un distributeur de billets pour ce service, connu sous le nom de service “Touch de Go”. Les tarifs seront soustraits du solde de la carte IC.

Ekinet – pour l’est du Japon
En combinaison avec le service de réservation en ligne Ekinet, les cartes IC, dont Suica, Pasmo et Icoca, peuvent être utilisées pour monter dans le shinkansen dans l’est et le nord du Japon ; toutefois, le site web n’est disponible qu’en japonais.

Japan Rail Pass

Le Japan Rail Pass peut être utilisé sur tous les trains du shinkansen, à l’exception des trains de Nozomi et de Mizuho, et couvre tous les frais y afférents. La réservation des places est gratuite aux distributeurs de billets et aux guichets. Les titulaires de la carte recevront un billet de réservation de siège indiquant la place réservée. Ils n’ont pas besoin d’autres billets que leur carte de train pour utiliser les sièges non réservés. Comme pour le Japan Rail Pass national, il existe de nombreux pass régionaux qui couvrent également certains trains du Shinkansen.
Autres billets à tarif réduit

De petites réductions sont disponibles pour les billets à prix fixe (回数券, kaisūken) et les billets aller-retour (往復割引, ōfukuwaribiki) qui sont disponibles pour certaines sections. D’autres billets offrent une réduction lorsqu’ils sont achetés à l’avance (早得, hayatoku). Les magasins de billets à prix réduit situés aux alentours des grandes gares vendent également des billets de shinkansen avec de petites réductions.

Des économies plus substantielles sont offertes par les forfaits de voyage qui doivent être achetés à l’avance dans les agences de voyage. Les plus intéressants d’entre eux sont les billets aller-retour en Shinkansen (également appelés “Flex Rail Tickets”) qui ne peuvent être achetés que par les détenteurs de passeports étrangers et sont disponibles entre certaines gares le long du Tokaido Shinkansen (y compris Tokyo-Kyoto et Tokyo-Osaka). Ils permettent d’effectuer un aller-retour en shinkansen dans un délai maximum de sept jours civils, avec une réduction considérable. Les forfaits de voyage pour le Tokaido Shinkansen peuvent être achetés dans les agences de voyage JR Tokai Tours.

Comment utiliser le shinkansen ?

Après avoir acheté votre billet (voir ci-dessus), procédez comme suit :
1) Passez par la porte d’embarquement normale
Dans de nombreuses gares, les passagers du shinkansen doivent passer par deux séries de portes automatiques : les portes des billets ordinaires et les portes des billets du shinkansen. Aux portes d’embarquement normales, insérez uniquement votre billet de base dans la fente, passez la porte et récupérez votre billet à l’autre bout.
2) Se rendre aux quais du shinkansen
Suivez les panneaux bilingues jusqu’aux plateformes du Shinkansen. Selon la gare, les quais shinkansen sont parfois placés parallèlement et à proximité des quais réguliers, mais souvent ils sont situés dans une partie séparée ou à un niveau différent du complexe de la gare.
3) Passer les portes d’embarquement du shinkansen
Une deuxième série de portes sépare les quais du shinkansen des quais réguliers, bien que dans certaines gares il y ait aussi des portes directes vers les quais du shinkansen qui permettent aux passagers de sauter les portes régulières. Cette fois-ci, insérez en même temps votre billet de base et votre billet supplémentaire dans la fente du billet et récupérez-les de l’autre côté de la porte.
4) Accédez à votre quai
Des panneaux indiquant les prochains départs vous indiqueront de quel quai votre train partira, tandis que des panneaux vous indiqueront clairement le chemin vers chaque quai. Pratiquement tous les quais du Shinkansen sont équipés d’escaliers roulants et d’ascenseurs.
5) Trouvez votre voiture
Les affichages sur la plate-forme indiquent les prochains départs. D’autres affichages et/ou panneaux indiquent l’emplacement des portes, les numéros des voitures et si la voiture est réservée, non réservée ou verte. Dans certaines gares très fréquentées, deux voies sont peintes sur le quai devant chaque porte : une pour le départ à venir et une pour le départ suivant. Les passagers s’alignent en conséquence, en particulier dans le cas de voitures non réservées pour sécuriser les sièges.
6) Trouvez votre siège
Les sièges sont numérotés et portent les mêmes lettres que dans les avions. Essayez de ne pas bloquer l’allée lorsque vous rangez vos bagages et prenez votre siège pour permettre un embarquement rapide.